Fashion Interviews

Elvira Di Gaia Shoe Heaven


I was acquainted with the gifted Elvira Panagiotopoulou, founder and designer of the Di Gaia luxury shoes, as well as Phi-male, her new collection of hand-made espadrilles, initially through Instagram; her unique, contemporary designs with pop, sexy, and Greek elements, immediately drew my attention! Later on, summer 2018, in Patmos, I met Elvira herself, a successful, dynamic, and beautiful woman with an international reputation – undoubtedly a Greek success story, and I asked her to let me visit her studio, learn more and admire her creations firsthand!


Elvira is the winner of the “Knowledge & Innovation: The Future Footwear Generation” prize, held by Vogue Italia and René Caovilla. She was also featured in Footwear News as an emerging talent in 2018! Her own career story proves that nothing is coincidental!

She realized her talent for shoe design at a young age. «I was 20 years old when I designed a pair of sandals, and people wolud suddenly stop me in the street, wanting to buy my sandals and placing orders!”, says Elvira. She, then, went to study Footwear Design at London College of Fashion, and master in Fashion Accessories at the Instituto Marangoni. In Paris, she did a stage with Bruno Frisoni, who subsequently hired her as his assistant, until she decided to return to San Mauro Pascoli, and study Footwear Design at the school of Sergio Rossi, where she learned the technical aspect of her work. In 2011, in Bologna, she became the right-hand of the great designer, Diego Dolcini, whom she considers to be her mentor. As it was a great consulting studio, she had the opportunity to work, not only for his own brand name, but also for Narciso Rodriguez, Madeleine Vionnet, Emilio Pucci and Casadei. She later on moved to design at Dolce & Gabbana. In 2014, she returned to Greece to launch her own Di Gaïa collection. Then, in 2016, Diego Dolcini re-invited her to work with him in Milan, where she is currently based, and shuttles back and forth to Paris, where she works, among other things, as a freelance senior shoe designer with the world-renowned fashion house Balmain, in which, together with teo other designers, they took over the women’s and men’s collections.

The biggest challenge she faced, while working abroad was competition. “But I was lucky, I didn’t experience it for that long, since I was always the right-hand of great designers. When asked what she thinks made her stand out, her reply is: “I was very professional, extremely punctual, and very fair, I was not competitive. I loved what I was doing, it really never felt like work, I dedicated myself to it. I had no personal life, I had to travel a lot during the first couple of years. To succeed, you have to be really good at your job, imaginative as well and have a good sense of aesthetics. Not a walk in the park!”

In 2014, she decided to return home and take the leap to launch her very own brand. “It wasn’t easy since it coincided with the greek referendum and the capital controls imposed… My luck right?!  Yet, I made it, while at the same time, I was traveling back and forth to Italy, where I have my network, and my shoes are made in high-end factories.”

“Di Gaia is derived from the goddess Gaea, and it means: “from the Earth. With Di Gaia we women, keep our feet firmly on the ground so that we can reach the sky. The brand name is in Italian, because all shoes are hand-made in Florence, Italy”.


In Greece, she comments, she likes that “good designers are given opportunities to be promoted. They supported me, even though I was an expensive brand, and the stores immediately showcased my work. They did not mind they were made in Italy, the only difficulty I experienced was they couldn’t take in many orders, since the market is limited”.

A few years later she founded a new, high quality Mediterranean espadrille sandals brand, Phi-male. The brand has a funky, pop, funny character. The name derives form the word “female”, using the Greek letter “Φ”, which symbolizes creativity and balance. “The main idea was easy-to-wear vibrant summer shoes, different from the classic leather sandals. Each pair is created by adding contrasting straps in satin or leather, with embroideries representing Greek-derived iconic patterns, such as souvlaki and sirtaki, combined with ancient symbols like owls, columns. The new collection is inspired by Italian Culture and the  embroidery depicts well-known Italian icons, such as the Vespa, or lemons, combined with ancient ones. “I’ve also made several kids shoes, really cute when they match the mother’s shoes. All espadrilles are hand-made in Alicante, Spain.”

My next project: In collaboration with Kalogirou we have launched a new brand in Athens, inspired by the book, Klimt and Antiquity and Matisse cut-outs:

Elvira Digaia x Kalogirou #capsule collection is ready!!

Opening pics:  Anna Tagkalou



Γνώρισα την ταλαντούχα Ελβίρα Παναγιωτοπούλου, σχεδιάστρια των luxury παπουτσιών Di Gaia, καθώς και των Phi-male, της νέας της συλλογής με χειροποίητες εσπαντρίγιες αρχικά μέσω Instagram.  Tα μοναδικά, σικάτα, σύγχρονα σχέδια της με σωστές δόσεις pop, sexy και ελληνικά στοιχεία μου κέντρισαν αμέσως το ενδιαφέρον! Στην συνέχεια, το καλοκαίρι του 2018,  στην Πάτμο, συνάντησα την ίδια την Ελβίρα, πετυχημένη, δυναμική και όμορφη, με διεθνή καριέρα στο εξωτερικό αναγνωρισμένη, αναμφίβολα ένα Ελληνικό success story και της ζήτησα να επισκεφτώ τον χώρο της, για να μάθω περισσότερα και να θαυμάσω  / δοκιμάσω επιτέλους από κοντά τις δημιουργίες της!

Η Ελβίρα έχει κερδίσει το πρώτο βραβείο στον διαγωνισμό της Ιταλικής Vogue και του σχεδιαστή Rene Caovilla,  Knowledge & Innovation: «The Future Footwear Generation», ενώ υπήρξε «Εmerging Τalent 2018» των Footwear News. Τίποτα δεν είναι τυχαίο!

Η ίδια αντιλήφθηκε σε νεαρή ηλικία το ταλέντο και την κλίση της για τον σχεδιασμό παπουτσιών «Ήμουν 20 ετών όταν σχεδίασα ένα customized δερμάτινο σανδάλι, το οποίο είχε μεγάλη επιτυχία. Με σταματούσαν στο δρόμο στην Αθήνα και μου έδινα παραγγελίες!» λέει η Ελβίρα. Στην συνεχεία, ακολούθησαν οι σπουδές της στο London College of Fashion, και το μεταπτυχιακό της στον σχεδιασμό αξεσουάρ στο Instituto Marangoni. Η περίοδος πρακτικής με τον Bruno Frisoni (Creative Director του Roger Vivier), ο οποίος και την προσέλαβε ως βοηθό του στο Παρίσι και αργότερα, οι σπουδές  Shoe design στην σχολή του Sergio Rossi στον San Mauro Pascoli, για να εξελίξει τις γνώσεις της στο πιο τεχνικό κομμάτι της δουλειάς. Το  2011, στην Μπολόνια, γίνεται το δεξί χέρι του μεγάλου σχεδιαστή Diego Dolcini, τον οποίο και θεωρεί μέντορα της. Βρίσκεται πλέον  σε ένα μεγάλο consulting στούντιο, όπου έχει την ευκαιρία να δουλέψει όχι μόνο για το δικό του brand αλλά και για άλλους, μεγάλους οίκους μόδας, όπως οι: Narciso Rodriguez, Madeleine Vionnet, Emilio Pucci και Casadei. Στην συνέχεια συνεργάστηκε με τον οίκο Dolce Gabbana. Το 2014, επιστρέφει στην Ελλάδα και λανσάρει την προσωπική της συλλογή Di Gaia. Ώσπου, το 2016  την  καλεί ξανά ο Diego Dolcini να δουλέψει μαζί του στο Μιλάνο, όπου είναι η και βάση της σήμερα. Παράλληλα πηγαινοερχόταν στο Παρίσι όπου συνεργάστηκε, μεταξύ άλλων ως freelance senior shoe designer για τον εμβληματικό οίκο Balmain και  μαζί με άλλους δύο σχεδιαστές, ανέλαβε τις γυναικείες και αντρικές συλλογές του οίκου.

Η μεγαλύτερη πρόκληση που αντιμετώπισε δουλεύοντας στο εξωτερικό, ήταν ο ανταγωνισμός. «Αλλά ήμουν τυχερή, δεν τον βίωσα έντονα, γιατί ήμουν πάντα το δεξί χέρι μεγάλων σχεδιαστών.» Στην ερώτηση τι πιστεύει ότι την ξεχώρισε, αποκρίνεται ότι: «Ήμουν πολύ επαγγελματίας, πολύ συνεπής, πολύ σωστή, πολύ δίκαιη, δεν ήμουν ανταγωνιστική. Αγαπούσα τόσο αυτό που έκανα, που ποτέ δεν ένιωσα ότι δούλεψα έστω και μια μέρα, αφοσιώθηκα πλήρως σ’ αυτό. Δεν είχα προσωπική ζωή, ταξίδευα πολύ τα δυο πρώτα χρόνια. Για να πετύχεις πρέπει να είσαι καλός σε αυτό που κάνεις, να έχεις φαντασία, και αισθητική. Προφανώς αυτό  δεν είναι εύκολο!»

Το 2014 αποφασίζει να γυρίσει πίσω στην Ελλάδα και να ξεκινήσει κάτι δικό της. «Ηταν δύσκολο, γιατί ήταν η εποχή που άλλαξαν όλα, πάνω στην αλλαγή της κυβέρνησης και της επιβολής των capital controls… Που να το ήξερα! Παρόλα αυτά, τα κατάφερα ενώ παράλληλα, πηγαινοερχόμουν στην Ιταλία, όπου έχω το network μου και κατασκευάζονται τα παπούτσια των συλλογών μου σε εξειδικευμένα εργοστάσια.»

«Di Gaia σημαίνει: από τη γη. Το έβγαλα προς τιμήν της θεάς Γαίας. Με τα Di Gaia εμείς οι γυναίκες πατάμε στη Γη με στόχο να πιάσουμε τον Ουρανό. Το brand name είναι στα ιταλικά, διότι τα παπούτσια Di Gaïa είναι hand made in Italy, και συγκεκριμένα στη Φλωρεντία»

Στην Ελλάδα, σχολιάζει πως της αρέσει «ότι δίνονται ευκαιρίες σε καλούς σχεδιαστές και τους προβάλουν. Και εμένα με στήριξαν, παρόλο που ήμουν ακριβό brand, με πήραν κατευθείαν τα μαγαζιά. Δεν τους πείραζε που ήταν φτιαγμένα στην Ιταλία: η μόνη δυσκολία που βίωσα είναι ότι επειδή η αγορά είναι περιορισμένη αυτό έχει άμεση επίπτωση και στη ζήτηση.»

Μερικά χρόνια αργότερα, ίδρυσε ένα νέο, υψηλής αισθητικής και ποιότητας brand, το Phi-male. Μεσογειακές εσπαντρίγιες και  ελληνικά σανδάλια με funky, pop, funny διάθεση. Το όνομα του brand είναι ένα λογοπαίγνιο, συνδυασμός του ελληνικού γράμματος “Φ”, σύμβολο της χρυσής τομής, με την αγγλική λέξη female (γυναίκα). «Η βασική ιδέα ήταν ένα ευκολοφόρετο καλοκαιρινό παπούτσι, που να διαφέρει από το κλασικό δερμάτινο σανδάλι. Κάθε ζευγάρι φτιάχνεται με την προσθήκη λωρίδων σατέν ή δέρματος εναλλάξ με χαρακτηριστικά ελληνικά μοτίβα όπως το σουβλάκι, και το συρτάκι αλλά και αρχαιοελληνικά, όπως η κουκουβάγια, ο κίονας και ο μαίανδρος. Η νέα κολεξιόν, εμπνευσμένη από την ιταλική κουλτούρα, περιλαμβάνει μοτίβα ιταλικά όπως η βέσπα, τα λεμόνια αλλά και αντίστοιχα ρωμαϊκά. Έχω κάνει και αρκετά παιδικά παπούτσια, πολύ χαριτωμένα ιδίως όταν είναι ασορτί με της μαμάς. Όλες οι εσπαντρίγιες είναι χειροποίητες και κατασκευάζονται στο Αλικάντε της Ισπανίας.»

Το επόμενό μου project: Σε συνεργασία με την Καλογήρου λανσάραμε ένα καινούριο brand στην Αθήνα εμπνευσμένο από τον Klimt, την αρχαιότητα και τον Matisse:

Elvira Digaia x Kalogirou #capsule collection is ready!!







You Might Also Like

Back To Top